Le climat de l'Atlantique nord détermine les pluies au Sahel et les ouragans

Publié le par Waldar

Par Stéphane Foucart -www. Lemonde.fr

Un morceau de plus dans le grand puzzle climatique. Une imbrication a priori inattendue puisqu'elle associe trois pièces très éloignées les unes des autres. Des travaux publiés dans la dernière édition de la revue Atmospheric Science Letters par des chercheurs américains, français et israéliens ont permis de mettre au jour un lien entre les précipitations moyennes au Sahel, la violence des cyclones qui frappent le golfe du Mexique et de lentes oscillations climatiques de l'Atlantique nord.

sahara.jpg"Nous avons isolé deux fluctuations climatiques naturelles sur le XXe siècle. La première, multidécennale, se produit sur une période supérieure à quarante ans, l'autre, de moindre amplitude varie sur une période entre huit ans et quatorze ans", explique Yves Tourre, spécialiste de dynamique climatique à Météo-France et coauteur de l'étude. Pour caractériser ces fluctuations naturelles, les chercheurs ont analysé les variations à plus ou moins long terme de la température de l'océan et de la pression atmosphérique.

"On pourrait nous objecter que nous ne disposons d'observations que sur le XXe siècle, mais les Udonnées paléoclimatologiques comme celles issues de l'analyse des coraux ou des cernes d'arbres montrent qu'on retrouve dans le passé la fluctuation multidécennale, qui existe donc depuis très longtemps", ajoute M. Tourre.

Ces fluctuations ont été ensuite comparées à des indices pluviométriques et à un indicateur de la puissance destructrice des cyclones qui se forment dans le bassin de l'Atlantique. Ainsi, lorsque l'Atlantique nord est en phase chaude - comme ce fut le cas entre les années 1930 et la fin des années 1960 -, les précipitations sont plus abondantes au Sahel et les ouragans sont plus destructeurs. A l'inverse, les phases froides de l'Atlantique nord - comme ce fut le cas entre la fin des années 1960 et la fin des années 1990 - correspondent à des sécheresses à répétition en Afrique subsaharienne et à la formation de cyclones moins puissants.

L'Atlantique nord revient progressivement, depuis quelques années, vers une phase chaude. Il devrait y rester jusqu'au milieu du siècle environ. On peut déduire, explique M. Tourre, qu'"on est entré dans une période au cours de laquelle les pluies au Sahel devraient redevenir normales, voire supérieures à la normale". De même, cette entrée en phase chaude devrait favoriser la survenue de cyclones particulièrement violents dans l'Atlantique.

Préciser la part naturelle de changements climatiques observés au XXe siècle devrait permettre de mieux déterminer la part de responsabilité des activités humaines. En particulier, la question de savoir si le changement climatique en cours favorise, ou non, la formation des cyclones est au centre d'un intense débat scientifique (Le Monde du 9 mai 2008). La question de savoir si le changement climatique accentuera les sécheresses en Afrique subsaharienne est également ouverte, les différents modèles numériques utilisés par les climatologues donnant des résultats contradictoires.

Surtout, la compréhension des cycles climatiques naturels liés aux lentes fluctuations des océans devrait permettre de mieux anticiper les évolutions du climat à l'échelle des prochaines décennies. Encore balbutiante et prévue pour faire partie du prochain rapport du Groupe d'experts intergouvernemental sur l'évolution du climat (GIEC), la prévision décennale produit des résultats toujours très discutés. Certains anticipent par exemple un repli temporaire des températures moyennes globales, au cours de la prochaine, voire des deux prochaines décennies.

Stéphane Foucart

Source : Lemonde.fr




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